Ford Madox Brown (1821 – 1893)

1300+ mensen volgen Art Salon Holland op Facebook, dat wil jij toch niet missen?

Van onze redactie
    
De Britse kunstschilder Ford Madox Brown werd door de jonge dichter en schilder Dante Gabriël Rossetti geïntroduceerd bij de broederschap van de prerafaëlieten. Ondanks grote verwantschap zou Brown nooit officieel lid worden van de broederschap. In tegenstelling tot het merendeel van de prerafaëlieten, voelde hij ook voor een realistische weergave van de dagelijkse werkelijkheid.

Ford Madox Brown, Pretty Baa-Lambs, 1852, olieverf op paneel, 26 x 20 cm, Ashmolean Museum, Oxford
Ford Madox Brown, Pretty Baa-Lambs, 1852, olieverf op paneel, 26 x 20 cm, Ashmolean Museum, Oxford

Brown werd geboren in Calais in Frankrijk, maar zijn ouders waren Brits. In de periode van 1835 tot 1839 studeerde hij aan de kunstacademies van Brugge, Gent en Antwerpen. Zijn interesse in historieschilderijen en portretkunst ontwikkelde zich in deze vroege fase van zijn carrière. In 1841 verhuisde hij naar Parijs, waar hij in aanraking kwam met de beweging van het realisme. Een paar jaar later reist hij via Basel naar Italië en raakt hij onder de indruk van het werk van Hans Holbein. Hij komt In Rome in contact met de Nazareners, een groep Duitse kunstenaars die zich in Rome hadden gevestigd, die werk schilderden met een Christelijke thematiek, waarvan de stijl tot de romantiek wordt gerekend. In 1846 vestigt Brown zich vervolgens in Engeland, waar hij de prerafaëlieten leerde kennen. Korte tijd gaf hij les aan Rossetti. Hij raakt er bevriend met de dichter en kunstenaar William Morris.
Het meest bekende en wellicht belangrijkste schilderij van Brown is Work, dat hij vervaardigde in opdracht van de verzamelaar Thomas Plint. Hij werkte meerdere jaren aan dit doek. Met zijn realistische weergave van het lot van de arbeidersklasse, wijkt hij af van de gebruikelijke onderwerpen van de prerafaëlieten. Deze hadden een voorkeur voor Bijbelse en literaire thema’s, waarmee ze een uitvlucht boden aan de realiteit van het harde dagelijkse leven.
Ook het schilderij bovenaan deze pagina Pretty Baa-Lambs uit 1852, dat misschien louter idyllisch oogt, toont op subtiele wijze de realistische component van het oeuvre van Brown. De afgebeelde vrouw heeft een rood aangelopen hoofd, omdat ze in de volle zon staat. Dit beantwoordt absoluut niet aan het schoonheidsideaal van die tijd. Een dame uit de Victoriaanse tijd diende afgebeeld te worden met een bleek gezicht, dus op romantische wijze geïdealiseerd naar wat men toen mooi vond. Zo zien we vrouwen dan ook meestal afgebeeld in het werk van de prerafaëlieten. Zie bijvoorbeeld het schilderij Monna Vanna uit 1866 van Dante Gabriël Rossetti.
Brown is als kunstschilder tijdens zijn leven nooit bijzonder succesvol geweest. Vanaf de jaren zestig van de negentiende eeuw, richtte hij zich daarom meer op toegepaste en decoratieve kunst, zoals het ontwerpen van meubels en glas-in-loodramen. De kunstenaar overleed in oktober 1893, drie jaar na het overlijden van zijn tweede vrouw Emma Hill, die - samen met hun eerste dochter - prominent is afgebeeld op het schilderij Pretty Baa-Lambs. Zie van Brown tevens het kinderportret van Millie Smith, dat hij in 1846 schilderde na terugkomst uit Rome in Engeland.